El costo del honor

El impacto la dejó sin aliento y por unos momentos lo único que fue capaz de hacer fue quedarse boquiabierta. Su cuerpo se esforzó por respirar y sus uñas se rasgaron en la tierra debajo de ella hasta que pudo tomar su primera respiración entrecortada.

Ella se quedó allí, tomando bocanadas de aire ásperas y ávidas durante un minuto más o menos. Detrás de ella, la luz en el medio de la Puerta se redujo a una chispa y luego, sin ninguna fanfarria, desapareció.

Los pulmones de Alisha se dieron cuenta gradualmente de que ya no había nada que los obstaculizara y su cuerpo se calmó. Su tobillo latía al ritmo de los latidos de su corazón, pero no hizo ningún esfuerzo por levantarse, sabiendo que no habría nadie siguiéndola hasta que el portal se hubiera recargado. Como podía tardar entre unos pocos días y una semana, sabía que tenía tiempo.

Las estrellas que cubrían el cielo sobre ella eran diferentes; los patrones y líneas que estaba tan acostumbrada a ver estaban deformados o cambiados por completo. Habría tiempo para descubrir el nuevo cielo en las semanas y meses que tenía por delante, aunque, por ahora, simplemente los admiraba. Tan diferente pero aún poseyendo la misma belleza etérea. Desafortunadamente, su atractivo tendría que esperar; ella tenía trabajo que hacer.

“Levántate, Haleson”, se dijo a sí misma con severidad. Se meció hasta quedar sentada y miró a su alrededor. Sus bolsas estaban esparcidas por el claro, pero en su mayoría estaban intactas. Uno había explotado en el impacto, pero parecía ser uno que contenía ropa y que se recogió fácilmente. Su llegada había sido muy diferente a tiempos anteriores, sin calma que pasara de una dimensión a otra.

Hubo un susurro en los arbustos y Alisha se puso en pie de un salto, sacando una hoja de su cinturón con un movimiento suave. Un roedor de dientes largos salió disparado de entre las hojas teñidas de azul persiguiendo a un insecto y, después de un momento de exploración alerta del entorno, relajó su postura de combate. No debería haber ningún problema en esta área, pero siempre existía la posibilidad de que los depredadores vinieran a investigar la firma de energía de la Puerta. Los animales aquí eran sorprendentemente sensibles y el pico causado por su llegada había atraído miradas curiosas en el pasado.

No estaba lejos de la Puerta del refugio que había pasado meses preparando, apenas medio día de caminata. Sus viajes de ida y vuelta habían sido al amparo de la exploración científica y, si bien había logrado recolectar innumerables muestras y biocanalizar grandes extensiones de terreno, también había logrado crear un refugio seguro y bastante bien abastecido en una cueva extensa. sistema. Había tenido cuidado de traer datos de las áreas a su alrededor, pero ninguno que estuviera demasiado cerca. En consecuencia, quienes la cazaran no tendrían conocimiento previo de la tierra o de los peligros que les aguardarían si lograban atravesarla.

Sabía que CrathCorp eventualmente resolvería su plan pero, aún así, podría haberlo hecho con un poco más de tiempo para prepararse. Alisha pensó con pesar en el equipo de laboratorio que esperaba pasar de contrabando en el próximo viaje. También pensó en los cálculos a medio terminar que la habían delatado. Tendría que intentar recordarlos más tarde. Aun así, había tenido suerte de que los materiales del generador estuvieran terminados en el último viaje; al menos habría electricidad cuando estuviera ensamblado. El oficial de requisas había sospechado en los primeros viajes (había argumentado que los edredones de casa no eran esenciales) pero se había acostumbrado a las extrañas opciones de empaque de Alisha. Había habido ventajas para la confianza y el respeto que su posición le había brindado.

Su tobillo estallaba de dolor a cada paso que daba. Dos horas antes de llegar a las cuevas, tuvo que detenerse para vendarlo. La sangre no brotaba, pero cualquier evidencia que dejara podría usarse para rastrearla y un rastro sangriento sería ridículamente fácil de seguir. Parecía que una de las balas que le dispararon mientras saltaba de la plataforma al abismo azul arremolinado la había rozado. Supuso que había tenido suerte de que no hubiera sido más un golpe directo; sus suministros médicos aquí no eran terribles, pero no tenía la experiencia para operarse ella misma.

Sin embargo, había tenido peores heridas en su vida y, apretando la gasa, continuó su caminata. Le tomó un poco más de tiempo atravesar los escollos que conducían a él, incluidos los sumideros ligeramente cubiertos de follaje y las hileras de enredaderas venenosas que había izado entre los árboles, de lo habitual. Su equipaje adicional, ambos reunidos apresuradamente de lo que tenía cerca en su laboratorio y preempaquetado cuidadosamente para este escenario exacto, la ralentizó más que el tobillo dañado.

Sin embargo, la primera vista de su refugio la relajó. No había señales de que hubiera sido alterado en las tres semanas que había estado ausente y se deslizó al suelo frente a él con alivio. Había una ruta complicada desde la boca de la cueva hasta su santuario interior que requería cierta concentración y necesitaba un momento antes de intentarlo.

Las voces resonaron en su cabeza mientras repetía las horas previas a su loca carrera hacia esta dimensión. Sonidos de traición por parte de quienes la consideraban su amiga, indignación por parte de quienes la habían empleado para obtener información que ella había ocultado y miedo de quienes se habían interpuesto en su camino. Alisha suspiró profundamente. No estaba orgullosa de las cosas que había hecho para llegar a este punto, pero había sido necesario. Lo habían hecho necesario.

Se permitió un momento para reflexionar sobre las pérdidas que había infligido y sufrido y luego se armó de valor.

Entrar en las cuevas era algo que no debía intentarse si estaba fatigado o distraído. Había dedicado una cantidad significativa de tiempo a asegurarse de que la entrada a su posible hogar fuera segura y un paso en falso activaría una caída de rocas que bloquearía el túnel y probablemente aplastaría al intruso. Invasores humanos. Plantas de olor nocivo rodeaban la boca de la cueva y repelían a los visitantes animales, que es como Alisha lo había encontrado en primer lugar. De vuelta a casa en la Tierra, estas hojas podrían sintetizarse en un poderoso anestésico y ella había estado buscando un suministro mayor. Sin embargo, lo que había encontrado había sido mucho más valioso.

El sistema de cuevas era vasto y extenso. Tenía un manantial natural en una de las cavernas que era claro y dulce. Una cámara tenía una fuente de calor invisible que la mantenía caliente durante todo el día y otra era tan grande que Alisha podría haber acomodado todo el edificio CrathCorp en el interior con espacio de sobra. También estaba bajo tierra, así que aunque había que caminar bastante, era tan seguro como podía haber esperado. Lo único que le faltaba era una fuente de alimento. Y los amigos y la familia de Alisha. El dolor de la pérdida era un peso físico para ella.

Meses de viajes significaron que Alisha había podido comenzar el proceso de domesticar su refugio y la vista de su banco de trabajo fue bienvenida cuando dobló la esquina hacia la primera ‘habitación’. Dejó caer sus maletas y sacó la batería nueva de una mochila. Al insertarlo en su computadora, la pantalla cobró vida y se sentó en una repisa rocosa para examinar correctamente la imagen.

Un modelo perfectamente renderizado de la Puerta flotaba sobre el nodo del proyector, girando lentamente. La piedra oscura, dispuesta en círculos concéntricos, encerraba el vacío en el centro. Mientras Alisha miraba, la computadora creó una interpretación perfecta del portal cantando a la vida, la luz azul llenando el espacio. Se hizo más y más brillante hasta que escupió al único pasajero que podría viajar en cualquier momento antes de desvanecerse para dejar solo piedra una vez más. Alisha tenía la ventaja de que sus perseguidores solo podían atravesarlos individualmente y ninguno conocía el terreno como ella. Pero sabía a quién enviarían y la pequeña ventaja que tenía parecía insignificante frente a eso.

Lo más rápido que se había recargado el portal eran tres días y, a veces, había necesitado una semana completa. Como ya había pasado medio día, tenía que moverse rápidamente. Si iba a encontrar una manera de desactivar la Puerta, tenía que averiguarlo en menos de dos días o arriesgarse a tener que lidiar con los enviados para detenerla.

A su equipo se le había dicho que estaban investigando y explorando este mundo para obtener ganancias científicas y ella ciertamente había visto su parte justa de los beneficios del mundo. Allí se habían encontrado medicinas que habían curado a muchos en la Tierra y la propia Alisha había encontrado el recurso natural que había sido la clave para un gran avance en la energía renovable. Sin embargo, no le tomó mucho tiempo descubrir el contrato de CrathCorp con el gobierno, donde planeaban usarlo como un campo de internamiento fuera del mundo. Era un lugar perfecto, libre de las leyes que dictaban los derechos de los prisioneros y de las miradas indiscretas de los medios de comunicación de la Tierra. Los horrores que habían planeado estaban más allá de lo que Alisha se había dado cuenta de que la humanidad era capaz. El gerente que había confiado en ella con orgullo y entusiasmo por el ingenio de su compañía estaba tirado en el piso de su oficina ahora, con los ojos ciegos nublados. Había intentado impedir que entrara en la sala de la puerta.

Sabía que deshabilitar el portal desde este lado era la única forma de asegurar su cierre permanente y se había resignado a su vida de exilio pero, cuando se permitió un momento de tranquilidad, la promesa de una soledad sin fin le dejó un sabor amargo. boca.

Las horas pasaban y ella se tomaba descansos solo para lo esencial. Suficiente comida para alimentarla, breves períodos de sueño para refrescarse y solo los descansos necesarios para la comodidad.

Fue al final del segundo día que se dio cuenta. Ecuaciones, algunas iniciadas en la Tierra y otras recién descubiertas, estaban garabateadas en las paredes con tiza: un grafiti testimonio de su inteligencia. Una risa silenciosa y triunfante se le escapó, el primer sonido que había hecho desde que llegó. Alisha se estiró y escuchó el estallido de las articulaciones que se soltaban tras horas de inacción. Comprobando el temporizador, se alegró de descubrir que le quedaban casi dieciocho horas antes de que fuera probable que el portal volviera a estar activo. Entonces, tiempo suficiente para descansar.

Deliberó por un momento y luego se dirigió a la caverna caldeada. En el interior, había hecho una cama con una planta parecida a un brezo y la había cubierto con un edredón descolorido que había tenido por primera vez en su cama cuando era niña en Bristol. Puso una alarma durante dos horas y se instaló, pero descubrió que su cerebro no se calmaba.

Bloquear el portal detendría a CrathCorp. Sabía que intentarían deshacerlo, pero Alisha era una de las principales científicas del mundo; estaba segura de que sería capaz de mantenerla cerrada. Pero bloquearlo también la aislaría por el resto de su vida. Nunca más volvería a abrazar a su sobrina bebé ni se burlaría de la incapacidad de su padre para pronunciar “hors d’oeuvres”. Estaría atrapada aquí, su supervivencia dependería de su ingenio y de las pocas piezas de tecnología que había logrado eliminar. Se le escapó una lágrima y se la secó furiosamente. Estas decisiones ya se habían tomado. Ni siquiera había tenido muchas opciones. ¿Cómo podía elegir otra forma? ¿Qué era una vida frente a las muchas que CrathCorp planeaba destruir?

Alisha se inclinó y encendió el interruptor de la luz de noche que tenía desde que tenía ocho años. Pasarlo de contrabando había sido un lío de excusas, pero estaba contenta de haberlo hecho. Hacer funcionar las baterías era un lujo que probablemente no podía permitirse, pero necesitaba la comodidad. Encima de ella, moteado en el techo del lugar que ella llamaría hogar, brillaban cientos de estrellas. Recordó a su madre señalando las constelaciones en el techo de su habitación hace tantos años y recordó cuán diferentes eran las estrellas fuera de la cueva.

En dos horas, se levantaría y se dirigiría a la Puerta. En diez horas, lo sellaría para siempre. En diez horas y quince minutos, estaría en el claro, ensombrecida por imponentes círculos de piedra, y sabría que estaba completa e irreversiblemente sola.

Pero por ahora miraba las estrellas desde su casa, envuelta en el edredón de su infancia y recordaba el sonido tranquilizador de la voz de su madre.